"Как плохо быть маленькой", — вздохнув, подумала она. Девочка пяти лет сидела под яблоней, печально смотря вверх. Она была ниже и слабее большинства своих сверстников.

— Эй! Ты чего такая грустная? — Она обернулась. Рядом стоял мальчишка из соседнего двора. Ему было уже восемь лет, он ходил в школу и казался ей большим и сильным. Девочка тихо вздохнула и опустила глаза.

— Кого спрашиваю, что случилось? — не унимался он. Это было любопытство — или мальчик действительно хотел помочь?

— Яблоко хочу, — чуть слышно сказала малышка и снова печально посмотрела наверх.

Мальчик проследил за ее взглядом. На дереве висело несколько спелых плодов. Но так высоко не то, что такой малышке, а даже ему было не дотянуться. И он полез вверх на дерево. Лез до тех пор, пока не нашел самое спелое яблоко.

Девочка его ни о чем не просила и даже не говорила, какое яблоко хочет. А он взобрался на дерево и выбрал тот самый плод, который ей больше всего хотелось съесть. Затем спустился вниз и отдал ей яблоко. Оно было такое красивое, красное с листочком.

Девочка улыбнулась.

Она росла, пошла в школу. Казалось бы, мальчику нет никакого дела до нее. Они почти не общались, но каждый раз, когда ей была нужна помощь или защита, он оказывался рядом — не важно, что это было. Например, когда она училась во втором классе и возвращалась после школы домой, к ней пристали пятиклассники: отняли рюкзачок и начали ее дразнить, называя "малявкой". И тут появился он, прогнал обидчиков, вернул рюкзак, довел до дома, чтобы больше никто не обидел ее по дороге.

Или, когда она училась в третьем классе, то попала под дождь по дороге домой. Шлепала по лужам, хлюпая носом — как вдруг капли перестали падать на голову. Она подняла взгляд и увидела его с зонтом, который он держал над ней.

Она играла в куклы и рано уходила с улицы домой, а он начал сидеть во дворе с друзьями допоздна в окружении девчонок-старшеклассниц. Они по-прежнему почти не общались, но он, как обычно, оказывался рядом в трудный момент.

Она поступила в институт. Возвращаясь после вечеринки в честь окончания второго курса, она встретила его. Он к тому времени уже заканчивал учиться, осталось только защитить диплом. Он предложил проводить ее до дома. И, пожалуй, первый раз за все время, что они знали друг друга, они разговорились. Они шли и говорили обо всем на свете, о погоде, об учебе, о друзьях, любимых фильмах, планах на лето, планах на будущее. Они дошли до дома, а темы для разговора не заканчивались. И первый раз за все время им не хотелось расставаться: хрупкой красивой девушке и высокому сильному юноше.

Он устроился на работу в крупную фирму, а через год они поженились. И, как и прежде, он был рядом, но теперь не только в трудные моменты — они были вместе всегда. Время шло, у них появились дети. Сначала мальчик, а через пару лет маленькая хорошенькая девочка. Дети росли, взрослели, влюблялись, обзавелись своими семьями и детьми.

А он и она так и были вместе, рядом друг с другом. И он продолжал заботиться о ней.

Прошло много времени. Маленькая девочка превратилась в старушку, а мальчик в — старичка. Но им по-прежнему было о чем поговорить. И он продолжал заботиться о ней. Особенно сильно с того момента, как врачи озвучили свой приговор, что жить ей осталось недолго, что слишком много разных возрастных заболеваний. Такое бывает, ведь она прожила долгую жизнь, и ей было уже очень много лет. Он знал, что рано или поздно придет и его время, но не знал, как жить без нее до этого момента, без той, что была смыслом его жизни, без той, о ком он заботился с детства.

Она лежала на кровати. Он сидел рядом, то поправляя ей подушку, то давая попить.

— Эй... Ты чего такая грустная? — тихо спросил он.

— Яблоко хочу, — чуть слышно сказала она.

Он пошел на кухню и выбрал самое спелое и красивое яблоко. Он знал, что она выбрала бы такое же, и отнес его своей жене. Она взяла красный плод, опустила руку на постель, улыбнулась и закрыла глаза.