Вряд ли найдется хоть один человек, который хоть раз, хотя бы в детстве, не задавался этим вопросом: почему мы празднуем Новый год в ночь 31 декабря? Почему отсчет в календаре ведется именно с 1 января? Чем другие месяцы хуже? Вот короткий экскурс в историю современного календаря и празднования Нового года.

Январь — холодный, темный месяц, и это даже не начало зимы. Однако Новый год — 1 января. Все знают, все любят, все отмечают.

Истоки празднования Нового года уходят в далекое прошлое, ни много ни мало — в третье тысячелетие до нашей эры, к цивилизации Месопотамии. Жители Междуречья были земледельцами и зависели от природного цикла великих рек — Тигра и Евфрата. В конце марта вода прибывала, наступало время земледельческих работ.

И в течение двенадцати дней люди устраивали пышные гуляния, обыгрывающие красивый мифологический сюжет: светлый бог неба Мардук (ребенок-солнце) побеждает дракона Тиамат, являющего собой воплощение мирового хаоса. Разрубив дракона на части, из одной Мардук создал землю, из другой — небо. Из крови дракона Мардук создал демона Кингу, т.е. человека. Изначально Новый год — праздник жизни, возрождения, победы жизни над смертью, света над хаосом.

Празднование Нового года весной, в период возрождения природы было характерно и для большинства других народов вплоть до расцвета Римской империи, когда в 46 году до н. э. Юлий Цезарь, прислушавшись к советам математиков и астрономов, реформировал календарь, разбив год на двенадцать месяцев, тем самым приведя его в привычный для нас вид и привязав начало года к дате основания великого города Рима. Получается, никакой мистической подоплеки в дате нет, просто политика.

Фактически, основа календаря — система из двенадцати месяцев — сохранилась, но изменения коснулись начала года. Древние римляне считали первым месяцем март (лат. Martius), который был назван в честь бога войны Марса.

Затем следовал апрель (Apricus) — солнечный. Май (Majus) назван в честь римской богини весны и плодородия Майи или Майесты. Май был месяцем особого преклонения перед богиней, ей приносили жертвы и устраивали праздники в ее честь.

Июнь (Junius) — получил имя в честь богини Юноны, супруги Юпитера, покровительницы женщин. Некоторые ученые, впрочем, считают, что месяц был назван в честь советника Юния Брута.

Июль (Julius) назван в честь Юлия Цезаря, а до этого назывался "Пятый" — "Квинтилис". Август (Augustus) назван в честь императора Августа, который тоже приложил руку к изменению календаря. До этого месяц звался "Секстилис", "Шестой".

Осенние месяцы и декабрь были названы по их порядковым номерам:

Сентябрь от лат. septem — седьмой.

Октябрь от лат. octo — восьмой.

Ноябрь от лат. novem — девятый.

Декабрь от лат. decem — десятый.

Январь (Januarius) получил имя в честь бога Януса, хранителя входов и выходов, покровителя путников и моряков.

Февраль (Februarius) — связан с именем этрусского бога подземного царства Фебрууса.

Впрочем, календарь оказался неполноценен — от солнечного юлианский год отставал на одиннадцать минут четырнадцать секунд, и начиная с середины XVI века григорианский календарь вводится странами католической Европы в оборот. К нему в течение трех столетий подключились как страны с совершенно разными культурными и религиозными традициями — Египет, Китай, Турция, Япония, так и протестантские страны, также относящиеся к христианству.

Новое летоисчисление в России ввел декрет 1918 года, а стрелки часов единовременно перевели на тринадцать суток вперед, и новый 1919 год пришел раньше на целых две недели. И вот уже почти сотню лет существует "русская народная" традиция отмечать дважды Новый год — этот обычай отличает нас от иных стран, а словосочетание "Старый Новый год" способно поставить в тупик наивного иностранца.

Двоеновогодье для русского человека — дело не вполне обычное, но привычное. Как уже говорилось, в дохристианскую эпоху славяне встречали Новый год весной. С принятием юлианского календаря и православия зафиксировали дату Нового года — 1 марта.

В православном мире спустя шесть столетий решили отмечать праздник 1 сентября, якобы этот день наиболее близок к дате сотворения мира. Новый праздник так же привязали к традициям и земледельческим работам, как и весенний. Между прочим, тот по-прежнему оставался общенародно любимой, сакральной датой.

Новый год установил в привычное для нас время великий реформатор Петр Первый. Молодой царь испугал и удивил подданных в 1700 году дважды. Сначала он запретил "править новолетье" в сентябре, а зимой объявил новые обычаи и новый праздник.

Помимо гуляний скоморохов, официальных шествий, ярмарок, карнавалов и пальбы из пушек москвичам приказали все первые семь дней января повсеместно жечь смоляные бочки и костры. Детей рекомендовалось на санках катать с гор и забавлять. Взрослым предлагалось воздержаться от мордобоя и пьянства, "поскольку на то других дней хватает...".