Когда-то в детстве на страницах журнала "Костер" я прочла удивительную историю о ленинградском ученом, с трудом раздобывшем где-то яйца тропических насекомых — палочников. Он, как и полагается, изучил литературу, запасся кормом и стал ждать с нетерпением появления на свет этих экзотических существ.

Палочники вылупились в положенный срок. Вот только их появление совпало с самым страшным и трагическим событием в жизни нашего города — началась блокада Ленинграда.

Детская память навсегда сохраняет то, что произвело сильное впечатление. Я не помню ни фамилии автора рассказа, ни имени его героя. Но очень ярко представляю до сих пор, как он, еле передвигая ноги от голода, ходил по городу под бомбежкой, пытаясь найти у знакомых уцелевшие комнатные растения — плющ или традесканцию. А загадочные обитатели тропиков ждали его в нетопленной квартире, и, я уверена, скрашивали своим присутствием бесконечные блокадные ночи...

Стоит ли говорить, что палочники с детства стали для меня культовыми насекомыми. Я прочла все, что было о них написано у Брэма. Любовалась ими в Зоологическом музее. Знала их латинские названия и могла перечислить все страны обитания.

И когда, лет пять назад, я впервые увидела палочников в зоомагазине, так сказать, "живьем", то буквально задрожала и не успокоилась до тех пор, пока у меня на столе в инсектарии не восседал гордо на ветке, почти от нее не отличаясь, мой первый палочник.

С тех пор эти насекомые прочно обосновались в моем доме. Одно поколение сменяет другое. Появляются представители разных видов, совершенно непохожие друг на друга, но неизменно напоминающие какую-либо часть растения. Прежде, чем рассказать, как содержать в домашних условиях моих любимцев, к которым я, разумеется, пристрастна, сделаю небольшое отступление.

Палочники — обитатели тропических и субтропических лесов и саванн Австралии, Новой Гвинеи, Индии, Индонезии, Цейлона и острова Борнео. Для моего уха это уже звучит как музыка...

Отряд, к которому принадлежат эти потрясающие насекомые, насчитывает более трех тысяч видов и называется палочники (Phasmida), или привиденьевые (Phasmoptera). Оба названия говорят сами за себя. Во-первых, наблюдается сходство с палочками (веточками, сучками, листиками, в зависимости от вида). Во-вторых, заметить их удается не сразу, даже с близкого расстояния. Но в какой-то момент эти мастера камуфляжа появляются перед вами неожиданно, как привидения, и так же неожиданно исчезают.

Практически все насекомые в природе чрезвычайно уязвимы и располагаются почти в самом начале пищевых цепей, то есть являются кормом для птиц, земноводных и пресмыкающихся. Поскольку быть съеденным — перспектива малопривлекательная, каждый приспосабливается, как может. Быстрые ноги, сильные крылья, острые челюсти и секреты ядовитых желез помогают насекомым выживать в жестоком мире, полном врагов.

С привиденьевыми Творец поступил особым образом. Будучи, видимо, в шутливом расположении духа, он создал палочника — насекомое, которое всю свою жизнь пытается доказать окружающим, что является растением. Никаких приспособлений для того, чтобы убежать, укусить или ужалить, у него не предусмотрено. Зато искусство маскировки у этого беззащитного насекомого столь совершенно, что его принадлежность к животному миру можно определить, только наблюдая за ним сутками. И это не ограничивается внешним сходством с растительными элементами (так называемая фитомимикрия). Для палочников характерна еще почти полная неподвижность и особенности поведения, дополняющие это поразительное сходство — они, например, покачиваются, если на них подуть, как листик на ветру.

Невзирая на свой порой устрашающий облик (а среди них бывают и сантиметровые карлики, и настоящие гиганты), палочники — исключительно вегетарианцы. Часто они живут всю свою жизнь на том дереве, где родились, сливаясь с ветвями днем, а ночью питаясь листвой. Лишь несколько представителей этого отряда крылаты, но преодолевают они, как правило, небольшие расстояния, в минуту опасности или в поисках самки.

Палочник, которого приобрела я, был этническим новозеландцем и поразительно напоминал свернувшийся засохший желтый листик с неровными краями и тонкими прожилками.

Сейчас, когда я уже имею солидный опыт в содержании и разведении этих насекомых, меня удивить сложно. Но поначалу чудеса подстерегали меня на каждом шагу.

Все началось с линьки. То, что насекомые могут увеличиваться в размерах только путем сбрасывания ставшего тесным хитинового покрова — факт известный и вполне тривиальный. Но разве можно за этими сухими строчками разглядеть чудесное событие, во время которого шкурка на спине насекомого расходится, как раскрывшаяся молния, и из нее выбирается, со значительными усилиями, обновленное существо, в три раза превышающее размерами себя самого пятнадцать минут назад? Оболочку свою палочники, как правило, съедают, восполняя потерю питательных веществ. В момент линьки беспокоить палочника нельзя. Он настолько нежен и мягок, что может оставить в старых покровах лапку или усик.

Но даже если это произошло, слишком беспокоиться не стоит. Потому что способность к регенерации, то есть восстановлению утраченного органа — это еще одно волшебство, которое палочники вам продемонстрируют. С каждой последующей линькой оторванный членик будет становиться все длиннее и постепенно почти сравняется с остальными.

Из-за своей малой подвижности палочники представляют собой чрезвычайно удобный объект для наблюдений. Они совершенно неэмоциональны и позволяют брать себя в руки, любоваться процессом линьки, откладыванием яиц и поглощением пищи. Последнее действие происходит, как правило, ночью, когда большинство их врагов в природе уже отходит ко сну.

Что касается питания, то, заводя палочников, необходимо поинтересоваться, чем их кормили с момента появления. В наших, далеко не тропических, условиях они с удовольствием едят листья малины, шиповника или дуба. Летом проблем с кормом нет, а о зиме придется позаботиться заранее и заготовить эти растения. Ветви с листьями можно высушить, а зимой размачивать, выдерживая в кипятке. Взрослые особи могут "похрустеть" и сухими веточками. Но наилучшее средство сохранения корма — морозилка. Оттаявшие листья почти совсем не отличаются от свежих и поглощаются с большим аппетитом. Весной нужно быть осторожным с молодыми, еще клейкими листиками, они могут повредить вашим насекомым. Если вы решитесь пожертвовать комнатными растениями, то подойдут традесканция, плющ и китайская роза, но их расход очень велик: несколько домашних привидений может за сутки оставить от вашего растения только горшок с землей. Единственное, чего делать нельзя — предлагать палочникам розы из цветочного магазина. Химикаты, с помощью которых цветы сохраняют свежесть, могут стоить жизни вашим питомцам. К сожалению, знаю это по собственному опыту.

Инсектарий для палочников может быть и не слишком большим, но перенаселения надо избегать. Иначе вы заметите, как насекомые начнут меланхолично пожевывать хвост соседа по ветке. Важно, чтобы условия содержания палочников имитировали сумрачный тропический лес, поэтому основные требования — тепло, влажность и отсутствие прямых солнечных лучей. Высокая влажность воздуха очень важна для хорошего самочувствия ваших питомцев, поэтому необходимо распыление воды в инсектарии. Для этого можно использовать обычный пластиковый опрыскиватель, которым хозяйки пользуются при глажке белья. Вы увидите, как палочники слизывают капельки с листьев или со стекла. Однако воды на дне инсектария быть не должно, так как сырость вредна для насекомых. Можно положить по углам инсектария кусочки лесного мха, хорошо впитывающего остатки влаги. Температура должна быть 25-27 градусов днем и чуть ниже ночью. В холодное время года подогрев можно устроить с помощью обычного аквариумного светильника или настольной лампы. На солнце инсектарий выставлять не нужно, тропическим насекомым комфортнее в тени.

Приобретая палочников, выбирают часто самых крупных. И делают это совершенно напрасно. Ведь срок жизни этих насекомых, к сожалению, невелик — чуть больше года. За это время происходит 7-8 линек. Поэтому недавно вылупившиеся из яиц маленькие палочники хоть и не так эффектны, но будут, подрастая постепенно, дольше радовать своих хозяев.

Пройдя последнюю линьку, палочники достигают своих окончательных размеров и могут заняться вопросом продолжения рода. В неволе они хорошо размножаются и дают тем самым возможность наблюдать весь цикл. "Поголовье" увеличивается в отличной прогрессии — каждый откладывает несколько десятков яиц. Ситуация с размножением тоже, кстати, выглядит довольно фантастично, и вот почему. Палочники, вообще-то, раздельнополы и могут размножаться традиционным половым путем. Вот только мужские особи в природе встречаются гораздо реже женских. Поэтому, если самца в популяции не оказалось, самки палочников откладывают яйца без оплодотворения. Это называется партеногенез и является, собственно говоря, непорочным зачатием. А из таких яиц, в свою очередь, могут вылупиться только самки. В общем, наблюдается полный матриархат, а мужские особи — это так себе, дань формализму...

Мне неоднократно задавали вопрос: какой смысл держать дома питомцев, которые живут сами по себе. Ведь кошек и собак мы, зачастую, любим за их любовь к нам. Они дарят нам тепло и преданность, лижут руки, радуются нашему приходу. Они зависят от нас и в нас нуждаются, а это безумно приятно и льстит нашему самолюбию.

Содержание дома насекомых или других членистоногих имеет абсолютно иные мотивы. Такой отдачи, как от теплокровных животных, ждать, конечно, не приходится. Да, они не узнают хозяина и не протягивают к нему лапки. И нуждаются они в нас постольку, поскольку мы обеспечиваем пищу, влагу и обогрев. Возможно, экзотические животные являются для кого-то просто предметом моды или престижа, частью интерьера, которую при необходимости можно заменить чем-то другим.

Но все-таки, согласитесь, мы живем в огромном городе, где контакты с природой сведены к минимуму, а инсектарий — это своеобразное окно в мир, возможность на своем столе, а не с экрана телевизора наблюдать за необычными представителями царства животных. Кроме того, медлительность и несуетливость палочников составляют такой контраст с бешеным темпом нашей повседневной жизни, что созерцание в течение получаса живого привидения мне лично дает неоценимую релаксацию и огромное эстетическое наслаждение.

Создатель первой в истории классификации животных Карл Линней писал, что природа более всего прекрасна в малом. На мой взгляд, идеальным подтверждением этому высказыванию служат удивительные насекомые — палочники, загадочные привидения тропического леса, каким-то чудом перенесенные в обычные квартиры северного города...

Наталия Шутер